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Annotated works

EL GRECO (Doménikos Theotokópoulos)

(Candia, Crete, 1541-Toledo, 1614)

Saint Francis in Prayer Before the Crucifix

Oil on canvas

105,5 x 86,5 cm

c. 1585

Renaissance and Mannierism (16th Century - Early 17th Century)

N.° inv. 69/115

Acquired in 1940

The Annunciation

Oil on canvas

113,8 x 65,4 cm

c. 1596-1600

Renaissance and Mannierism (16th Century - Early 17th Century)

N.° inv. 69/116

Contributed by the Provincial Council of Bizkaia in 1920


EL GRECO (Doménikos Theotokópoulos) on Online collection

The representation of St Francis of Assisi is one of the most popular themes of devotion and one of those that El Greco repeated the most. Here the ascetic figure of the saint, dressed in rough clothes, is silhouetted against the dark ground of the cave at mount Alvernia where he is praying before a crucifix which, together with the skull and the book on the rock, composes a superb still life. The painting is rendered by means of swift brushstrokes that dissolve into one another; bold touches of carmine, characteristic of the artist's technique, have been applied to intensify certain areas of flesh such as the lips.

The canvas comes from the Carmelite convent in Cuerva, Toledo, founded by doña Aldonza, the sister of cardinal Niño de Guevara, who probably commissioned the work directly from the painter. As was usual during this stage in his career, which was fully consolidated in Toledo, El Greco signed his name in minute Greek letters on the small piece of paper depicted on the floor. The extraordinary quality of this version makes it one of the best of the painter's early compositions.

The Annunciation, another theme very dear to El Greco, is a reduced version of the great canvas kept in the Prado Museum that he painted for the altar of the Incarnation church in the María de Aragón College in Madrid, commissioned in 1596. The work obeys El Greco's custom of repeating in small canvases his most successful or favourite works, as confirmed by Pacheco: "[…] he showed me, in 1611 [...] the originals of everything he had painted in his lifetime, [...] in smaller canvases [...]." The painting, another smaller version of which is kept in the Thyssen-Bornemisza Museum, presents an innovative iconography in which the Virgin Mary, surprised by the arrival of the archangel, stands up and turns towards him while a beautiful group of musician angels fills the upper area and a crowd of cherubs make way for the Holy Ghost, symbolised by the rays of light and the dove, indicating the moment of the Incarnation. Painted in an extraordinarily free-flowing manner and with a splendid colour range, this is a highly representative late work by El Greco.

Domenikos Theotokópoulos was born in Candia, the capital of the island of Crete, where he began training as a painter of icons. After working in Venice he moved to Rome, where he enjoyed the protection of cardinal Alexander Farnesio and was considered to be an "excellent painter". Attracted by the great decorative ensembles of El Escorial, El Greco travelled to Spain in 1577 and settled permanently in Toledo where he lived in a cultured and refined environment and created his best works.  [A.S.L.]

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El Greco : identità e trasformazione : Creta, Italia, Spagna. [Cat. exp.]. Genève : Skira, 1999, pp. 307, 420-421.

El Greco : identidad y transformación : Creta, Italia, España. [Cat. exp.]. Madrid : Museo Thyssen-Bornemisza ; Skira, 1999, pp. 307, 420-421.

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Bilbao a Genova : la cultura cambia le città. [Cat. exp.]. Milano : Skira, 2003, pp. 74 y 75.
San Frantzisko Asiskoa El Grecok pintatua, Euskal Herriko koadroak San Francisco de Asís por el Greco en el País Vasco. [Cat. exp.]. Vitoria-Gasteiz : Museo Diocesano de Arte Sacro, 2005, pp. 42-45.

El Greco y su taller. [Cat. exp.]. Madrid : SEACEX, 2007, pp. 298-299, 382-383, n.º 39.

El Greco y su Taller en Atenas. Galería Antiqvaria, 266. 2007, pp. 266.

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Selected bibliography (The Annunciation) :

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Colección Grupo Banco Hispano Americano: Renacimiento y Barroco. Madrid : Banco Central Hispanoamericano, 1987, pp. 19-25, n.º 6.

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Ana María Galilea Antón. "La colección de Pintura Española anterior a 1700 en el Museo de Bellas Artes de Bilbao" en Urtekaria 1994: asterlanak, albistak = Anuario 1994: estudios, crónicas. Bilbao : Museo de Bellas Artes de Bilbao = Bilboko Arte Ederretako Museoa, 1995, pp. 7-42.

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